태양이 깨어난다? 흑점에 관심 가지는 이유 뭔가요?

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입력 : 2020.06.30 09:53

태양 폭발과 흑점

	지난달 29일 포착된 태양 폭발 모습. 2017년 10월 이후 가장 큰 규모의 폭발이었다. ①2018년 2월의 태양. 활동이 잠잠해진 태양 표면에서 흑점을 찾아볼 수 없다.
②태양 활동이 활발했던 2014년, 태양 표면에 흑점이 나타났다. / NASA 제공
지난달 29일 포착된 태양 폭발 모습. 2017년 10월 이후 가장 큰 규모의 폭발이었다. ①2018년 2월의 태양. 활동이 잠잠해진 태양 표면에서 흑점을 찾아볼 수 없다. ②태양 활동이 활발했던 2014년, 태양 표면에 흑점이 나타났다. / NASA 제공

'펑!’
이글이글 타오르는 태양 표면에서 지난달 29일 거대한 폭발이 일어났습니다. 2017년 10월이후 가장 강력했죠. 미국항공우주국(NASA)은 “이 폭발이 태양 활동 주기의 새로운 시작일 수 있다” 며 “이번 폭발로 태양 흑점 개수가 늘었는지 주의 깊게 관찰하겠다”고 했어요. 흑점은 태양 표면에 생기는 검은 점입니다. 다른 지점보다 상대적으로 온도가 낮아 검은 점(흑점)이라는 이름이 붙었죠. 태양의 상태를 반영하는 흑점은 태양 활동에 따라 수가 많아지기도 적어지기도 해요. 천문학자들은 태양을 파악하기 위해 흑점 개수에 늘 관심을 갖죠. 지구에서 1억5000만㎞나 떨어진 태양의 움직임에 과학자들은 왜 주목하는 걸까요? 흑점개수는 우리에게 어떤 영향을 미칠까요?

	문음표
문음표
문음표: 박사님, 태양이 폭발했대요! 큰일 난 거 아닌가요?

박사님: 진정하렴. 지난달 태양 뒤편 흑점 주변에서 오랜만에 큰 폭발이 일어난 걸 말하는 거지? 태양 폭발은 종종 일어난단다. 폭발 규모에 따라 C·M·X 세 단계로 나뉘는데, X가 가장 강력하고 C가 제일 약해. 이번 건은 M급이었지. 다행히 폭발 방향이 지구를 향하지 않았고, M급에서도 비교적 약한 M1.1 수준이어서 지구에 직접 피해가 생기지는 않았어. 하지만 2017년 10월 이후 가장 큰 규모라서 과학자들이 관심을 가졌단다. 이번 폭발로 태양 흑점 수가 늘었는지 관찰하겠다는 거야.

문음표: 흑점요? 태양에 점이 있어요?
	박사님
박사님
박사님: 그렇단다. 흑점은 태양 표면 온도(6000도)보다 약 2000도 낮아서 검게 보이는 부분이야. 지름은 수천~수만㎞로 다양해. 11년을 주기로 흑점 개수가 늘었다가 줄었다가 한단다.

문음표: 흑점은 왜 생기나요? 개수도 변한다니 신기해요.

박사님: 흑점 개수는 태양 활동과 관련 있어. 태양 활동이 활발해지면 흑점이 많아진단다. 태양은 자전(스스로 도는 것)을 하는데, 극지와 적도의 회전 속도가 달라. 극지보다 적도 쪽 속도가 더 빠르지. 이렇게 엇갈리게 자전을 하다 보면 태양 내부의 자기장이 뒤엉키는데, 이때 발생한 힘이 쌓였다가 원래 상태로 되돌아갈 때 폭발이 일어나는 거란다. 이 현상은 11년마다 반복된단다. 이를 '1주기'라고 하지. 폭발이 일어나는 시기에는 흑점이 늘고, 잠잠한 시기에는 흑점 개수가 줄어들어.

문음표: 지금 태양은 어떤 상태인가요?

박사님: 최근 몇 년 동안은 흑점이 거의 없었어. 2014년 흑점 수가 최대치를 기록했다가 계속 줄어 태양 표면이 마치 주황색 공처럼 보였지. 하지만 이번 폭발로 태양 활동이 잦고 흑점 수가 늘어나는 '새로운 주기가 시작됐다'는 전망이 나와. 앞으로 6~12개월 추이를 보고, 실제로 흑점 수가 늘면 그렇게 판단할 수 있겠지. NASA는 "태양이 실제로 깨어난 건지 더 지켜보겠다"고 밝혔어.

문음표: 흑점 수에 이렇게 관심을 갖는 이유가 뭐예요? 당장 인간에게 영향을 미치기라도 하나요?

박사님: 그렇단다. 태양에서 폭발이 일어나면 전파·X선·양성자·전자 등이 방출돼. 일부는 지구에 도달해 다양한 현상을 야기하지. 전력망을 타고 들어가 변압기에 과부하를 일으켜 정전을 일으키는 경우도 있어. 실제로 1989년 태양 폭발로 캐나다 퀘벡주(州) 전체가 정전된 적이 있단다. 전파를 교란해 위성이나 통신 체계를 마비시킬 수도 있어. 우리나라에서도 2014년 태양 폭발 후 한 시간 동안 군부대와 항공기 통신 체계에 장애가 발생한 일이 있어. 이 외에도 항공기 승무원이 방사선에 피폭되거나 인공위성이 궤도를 이탈하는 일이 생긴단다.

문음표: 멀리 떨어진 태양이 지구에 이렇게 큰 영향을 준다니 정말 신기해요. 오늘도 감사합니다, 박사님!

도움말=봉수찬 한국천문연구원 책임연구원
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